Pruebas de antígenos, anticuerpos o PCR: ¿Cuál es la diferencia?

Pruebas de antígenos, pruebas de anticuerpos, pruebas de PCR (reacción en cadena de la polimerasa). . ¿cuál es la diferencia? ¿Cuál es la más fiable? ¿Cuál es la más adecuada para mi situación?

A medida que aumenta el número de casos de COVID-19, aumenta la necesidad de realizar pruebas a más personas. Incluso con la esperanza que ofrecen las vacunas, no hay duda de que las pruebas de detección de coronavirus siguen siendo necesarias y siguen siendo una parte fundamental para controlar la propagación de esta pandemia mundial. La razón es sencilla: la realización de pruebas precisas y fiables es una forma probada y eficaz de frenar la propagación del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19. Frenar la propagación de este virus mortal salvará vidas, reducirá la carga de nuestros sistemas sanitarios y mantendrá la seguridad de nuestros trabajadores. Se ha hablado mucho en las noticias sobre los tipos de pruebas que hay actualmente en el mercado y, cuando se tienen en cuenta las que están en desarrollo, puede ser difícil decidir qué método de prueba es el más adecuado para una situación determinada.  

Las pruebas de antígenos, anticuerpos y PCR tienen todos sus pros y sus contras. Es importante distinguir que no todas estas pruebas buscan lo mismo. A medida que salen al mercado nuevas pruebas, en particular las de antígenos y anticuerpos, es importante comprender estas diferencias y saber qué prueba es la adecuada para cada situación.

Para cualquier prueba de COVID-19 aprobada que se encuentre actualmente en el mercado, ya sea basada en antígenos, anticuerpos o PCR, no debería haber ningún problema de fiabilidad, si estas pruebas se llevan a cabo correctamente, por el personal adecuado y utilizando el espacio, el equipo y los reactivos apropiados para realizar la prueba. La verdadera cuestión debería ser qué tipo de prueba utilizar para obtener información específica sobre la situación del COVID-19. Comparemos las tres metodologías de prueba prestando atención a cosas como qué detecta la prueba, cómo y dónde se realiza normalmente la prueba y, lo más importante, qué tipo de información proporciona la prueba y en qué situación es más útil.

Las pruebas PCR son actualmente el tipo de prueba más utilizado para detectar si una persona tiene una infección activa por COVID-19. Estas pruebas buscan material genético del virus SARS-CoV-2 que causa la COVID-19. Una vez que un profesional sanitario recoge una muestra, estas pruebas pueden realizarse rápidamente (1-2 horas) en el lugar de la prueba o pueden realizarse en un gran laboratorio central (desde unas horas hasta unos días). Estas pruebas son el estándar de oro y pueden utilizarse para diagnosticar una infección por COVID-19 sin necesidad de pruebas confirmatorias adicionales. A menudo requieren un equipo especializado para realizar la prueba (por ejemplo, un termociclador) y, con la configuración adecuada, pueden utilizarse en un entorno remoto.

Las pruebas de antígenos, a menudo denominadas "pruebas rápidas", también se utilizan para detectar si una persona está infectada en ese momento, pero suelen dar mejores resultados si la persona ha tenido síntomas durante unos días. Estas pruebas están diseñadas para detectar trozos de las proteínas que componen el virus. Una vez que el médico recoge una muestra, las pruebas de antígenos suelen realizarse rápidamente mientras se espera (entre unos minutos y una hora aproximadamente), pero en ocasiones se envían a un laboratorio central. Una cosa que hay que tener en cuenta es que para las pruebas de antígenos actuales en el mercado, se requiere una prueba de PCR adicional para confirmar un resultado de la prueba de antígenos. Dado que las pruebas de antígenos no suelen requerir mucho equipo especial, pueden ser muy adecuadas para entornos remotos.

Por último, las pruebas de anticuerpos (también llamadas pruebas de serología, pero que no deben confundirse con las pruebas de antígenos) buscan anticuerpos de COVID-19 en la sangre y son el método de prueba menos utilizado para las pruebas de COVID-19 en toda la población. Los anticuerpos son moléculas producidas por el sistema inmunitario en respuesta al SRAS-Cov-2, por lo que una prueba de anticuerpos positiva puede indicar que la persona estuvo expuesta al virus o fue infectada por él en el pasado. Dado que las pruebas de anticuerpos requieren una extracción de sangre, las muestras son tomadas casi exclusivamente por un profesional de la salud y enviadas a un laboratorio para su análisis. Aunque las pruebas de anticuerpos no son las más adecuadas para determinar si una persona es actualmente infecciosa, entender que ha estado expuesta al virus en el pasado puede ser útil. 

The following table, adapted from the DC Health publication, summarizes and expands upon the differences between these three types of testing approaches.

TEMAPRUEBA PCRPRUEBA DE ANTÍGENOSPRUEBA DE ANTICUERPOS (SEROLOGÍA)
¿QUÉ BUSCA LA PRUEBA?Las pruebas de PCR buscan trozos de material genético del SRAS-CoV-2, utilizando muestras de la nariz, la garganta u otras zonas del tracto respiratorio.Las pruebas de antígenos buscan trozos de proteínas que componen el virus del SRAS-CoV-2, utilizando muestras de la nariz, la garganta u otras zonas de las vías respiratorias.Las pruebas serológicas buscan anticuerpos1; moléculas producidas por la respuesta inmunitaria contra el SRAS-CoV-2 en el torrente sanguíneo.
¿QUÉ LE DICE LA PRUEBA?Determina si la persona tiene una infección activa (es decir, actual).Determina si la persona tiene una infección activa (es decir, actual).Determina si hubo una infección anterior.
¿CÓMO SE REALIZA LA PRUEBA EN LAS PERSONAS?En la mayoría de los casos, un profesional sanitario toma un hisopo nasofaríngeo o nasal y lo analiza; sin embargo, también se aceptan hisopos orales y saliva. A veces, la prueba puede realizarse mientras usted espera, pero lo más habitual es que el hisopo deba enviarse a un laboratorio para su análisis.En la mayoría de los casos, un profesional sanitario toma una muestra nasofaríngea o nasal y la analiza. En la mayoría de los casos, la prueba puede realizarse mientras usted espera, y en ocasiones es necesario enviar el hisopo a un laboratorio para su análisis.En la mayoría de los casos, un profesional sanitario toma una muestra de sangre y la envía a un laboratorio para su análisis.
¿CUÁNDO ES ÚTIL?It can help determine who has an active infection, regardless of a person’s symptoms.
• It can help identify people who are contagious to others.
• In communities where transmission rates are low and mitigation efforts are effective, PCR testing is more reliable at detecting active infection.
• It accurately identifies people who are or are not infected with SARS-CoV-2.
For someone with symptoms, it can be used as a point-of-care test to quickly determine who has an active infection.
• It can help identify people who are contagious to others.
• It is a less expensive test than PCR.
• It performs best 5-7 days after symptoms onset, in the early stages of infection with SARS-CoV-2.
It can identify people who had an infection in the past, even if they had no symptoms of the illness.
• In some cases, it could help determine when COVID-19 occurred since we know that IgM forms before IgG and that IgM goes away before IgG.
• It can help determine who qualifies to donate convalescent plasma (a blood product that contains antibodies against COVID-19 and can be used as a COVID-19 treatment).
• If many people take the test in a community, it can help public health leaders and researchers know what percentage of the population already had COVID-19.
LIMITACIONESIt does not help determine who had an infection in the past.
• It also gives you a result for the point and time when the specimen was collected and cannot predict if you will remain negative. For example, if you are quarantining after an exposure, a negative test does not allow you to stop quarantining.
• In some people, the virus can be found by PCR in the nose and throat for several weeks, even longer than their infectious period (the time they are contagious to other people).
• This test requires certain kinds of swabs and reagents that may be in short supply.
Best results are achieved with those who are symptomatic, and it will not help determine who had an infection in the past.
• Antigen tests have lower sensitivity3 than PCR tests, so there may be false-negative results.
• In persons with symptoms or known exposure, negative tests must be treated as a preliminary result and confirmed with PCR testing.
If used too close to the beginning of an infection, this may result in a negative test which is why it must not be used to detect active COVID-19 infection.
• In areas where there have not been many cases of COVID-19, many of the positive test results will be false positives (see Positive Predictive Value2). Some antibody tests have low sensitivity3 and specificity4 and thus may not produce reliable results.
• Some antibody tests may cross-react with other coronaviruses that are not SARS-CoV-2, leading to false test results.
• We do not know yet if having antibodies to the virus that causes COVID-19 can protect someone from getting infected again or, if they do, how long this protection might last. Until scientists get more information about whether antibodies protect against reinfection with this virus, everyone must continue to take steps to protect themselves and others. This includes staying at least 2 meters away from other people (social distancing), even if they have had a positive antibody test.
¿QUÉ SIGNIFICA UN RESULTADO POSITIVO?Una prueba de PCR positiva significa que la persona analizada tiene una infección activa por COVID-19.Una prueba de antígeno positiva significa que la persona analizada tiene una infección activa por COVID-19.Un resultado positivo en la prueba de anticuerpos significa que la persona analizada se infectó con COVID-19 en el pasado y que su sistema inmunitario desarrolló anticuerpos para intentar combatirlo. Hasta que los científicos obtengan más información sobre si los anticuerpos protegen contra la reinfección con este virus, todo el mundo debe seguir tomando medidas para protegerse a sí mismo y a los demás. Esto incluye mantenerse al menos a 2 metros de distancia de otras personas (distanciamiento social), incluso si han tenido una prueba de anticuerpos positiva.
¿QUÉ SIGNIFICA UN RESULTADO NEGATIVO?A negative PCR test means that person was probably not infected at the time their sample was collected.
It doesn’t mean that someone won’t get sick – it only means that they didn’t have COVID-19 at the time of testing.
A negative antigen test means that SARS-CoV-2 viral proteins were not detected.
In persons with symptoms or known exposure, a negative test does not rule out COVID-19. The individual must quarantine until a confirmatory PCR test can be completed.
Una prueba de anticuerpos negativa significa que la persona puede no haber tenido COVID-19 en el pasado. Sin embargo, aún podría tener una infección actual y la prueba de anticuerpos se realizó demasiado pronto para dar un resultado positivo.

1 The body forms antibodies to fight off infections. Immunoglobulin M (IgM) is the first antibody formed against a germ, so it appears on tests first, usually within 1-2 weeks. The body then forms immunoglobulin G (IgG), which appears on tests about two weeks after the illness starts. IgM usually disappears from the blood within a few months, but IgG can last for years. Some antibody tests test for IgM and IgG, and some only test for IgG.

2 Positive predictive value is a measure of how likely it is that a positive test is a true positive rather than a false positive. This is dependent on how many people in the population have tested to have had the disease. When there are very few people in the population that have had the disease, then there is a higher chance for a false positive. When many people in a population have had the disease, then there is a higher chance that a positive test is a true positive.

3 Sensitivity is sometimes called the “true positive rate.” It measures how frequently the test is positive when the person tested has the disease. For example, when a test has 80% sensitivity, the test detects 80% of patients with the disease (true positives). However, 20% of patients with the disease are not detected (false negatives) by the test.

4 Specificity is sometimes called the “true negative rate.” It measures how frequently the test is negative when the person tested doesn’t have the disease. For example, when a test has 80% specificity, the test correctly reports 80% of patients without the disease as negative (true negatives). However, 20% of patients without the disease are incorrectly identified as testing positive (false positives) by the test.

Es importante recordar que ninguna prueba es 100% precisa en todo momento. Algunas cosas que pueden afectar a la precisión de la prueba son:

  • Es posible que tenga el virus, pero el hisopo podría no recogerlo de la nariz o la garganta.
  • La muestra de hisopo o moco puede haberse contaminado accidentalmente con el virus durante la recogida o el análisis.
  • Es posible que el hisopo nasal o faríngeo no se haya almacenado a la temperatura correcta antes de ser analizado.
  • Los productos químicos utilizados para extraer el material genético del virus y hacer copias del ADN del virus pueden no funcionar correctamente.

Pruebas de COVID-19 en varias etapas de la infección

It’s clear that each testing approach has its pros and cons, and there is a place for all three in the global effort to control the spread of COVID-19. As per the chart COVID-19 Testing at Various Infection Stages, it is clear that every day of infection counts, and that tests with higher sensitivity allow for earlier detection of the virus, and we can see what technology can be used to detect the virus at earlier stages. When it comes to screening people for infection, PCR testing remains the most common type of test used in Canada and the USA.  According to Dr. Christina Wojewoda, a pathologist at the University of Vermont and the vice-chair of the College of American Pathologists’ microbiology committee, we “should be diagnosing people with PCR tests because they are the most accurate”. Our SARS-CoV-2 real-time RT-PCR test kit can bring PCR testing to workplaces, community settings, and pop-up service centres, even in the most remote communities.  Our approach provides a safe, easy, and accurate way of testing to ensure a safe workplace.

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